sábado, abril 21, 2007

NBA: Arrancan los playoffs

La liga regular ha quedado vista para sentencia con un Dallas Mavericks intratables –bien secundados por Phoenix Suns y San Antonio Spurs- y con Memphis como el peor equipo de toda la liga (22-60), a pesar de los esfuerzos de Pau Gasol y del sorprendente rookie Tarance Kinsey (18 puntos de media en los últimos 13 partidos). Equipos como Atlanta, Milwaukee, Sonics, Kings, Clippers o Indiana deberán de analizar el porqué no han conseguido la clasificación para los playoffs cuando estaba a su alcance. Podríamos referirnos también a New York, que tenía muchas opciones de playoffs hasta que se lesionó David Lee. Todavía muchos no valoran lo importante que es este sophomore en este equipo.Pero salgamos de la Big Apple y veamos como queda el estado de la siguiente fase; los intensos playoffs por el anillo.

Conferencia Oeste

Desde un principio la competición ha estado marcada por increíbles rachas protagonizadas por Dallas y Phoenix. El actual subcampeón empezó perdiendo cuatro partidos seguidos. Nowitzki arrastraba cansancio de la pasada temporada (que se reflejó en el Mundial de Japón) y esto lo notó el equipo hasta que Josh Howard decidió adquirir un protagonismo que le ha valido su primera participación en un All Star Game. Dampier estuvo más voluntarioso que otros años y Stackhouse y Terry también han realizado una buena campaña, descargando de responsabilidades a Nowitzki.

Los Suns tampoco empezaron bien. Stoudamire regresaba de una temporada prácticamente en blanco y su regreso alteró la química de la campaña anterior. Sus jugadores dijeron que era como empezar de cero –a pesar de que el equipo era prácticamente el mismo. Cuando se acoplaron todo fue como la seda. Nash es candidato a mejor jugador, Stoudamire es el mejor pívot del Oeste junto con Duncan y Ming, y jugadores como Bell o Barbosa han dado un salto de calidad importante. La falta de centímetros y de banquillo puede pasarles factura. De tener un 7 pies incordiante y otro alero grande en el banquillo podrían ganar perfectamente el anillo.

Otros equipos que han rallado a buen nivel son los Rockets, con un Yao Ming inmenso hasta su lesión en diciembre, con McGrady más asentado y rodeados de buenos jugadores como Hayes, Alston,Battier, Howard o Head (éste sería estrella en un equipo con menos plantilla). Yao Ming ha tenido una temporada impresionante, lesionándose en su mejor momento. McGrady, que había estado más en la sombra, tomó protagonismo y parece que vuelve a ser el de hace dos temporadas. Desde el banquillo Luther Head es toda una amenaza y se ha convertido en uno de los mejores hombres de segundo año. Se las verán con los Utah Jazz, sin pívot dominante, pero con gran poder interior.

Bien han estado Utah y Spurs pero de manera inversa. Utah Jazz empezó como un huracán empujados por esa fuerza natural que es Boozer, la dirección y liderazgo de Williams y los números del turco Okur. También estuvieron muy bien acompañados en la primera parte de la liga por Fisher, Giriceck , Harpring y Millsap. El ex de Lousiana State estuvo inmenso cuano le tocó sustituir a Boozer por lesión y ha demostrado el porqué fue máximo reboteador de la NCAA. El único que ha estado muy por debajo es el otrora estrella del equipo, Kirilenko. El bueno de Andrei se ha sentido desplazado y se le ha visto como alma en pena. Seguramente pedirá un cambio de aires. La lesión de Boozer sirivió para que los Jazz perdieran fuelle aunque darán guerra.

Los Spurs han ido de menos a más. Tienen una plantilla de guerreros (filosofía Popovich) comandados por la calidad de Parker, Duncan y Ginobili. Sin embargo, a pesar de tener uno de los banquillos más polivalentes, dependen demasiado de este trío. Ha habido partidos en los que el banquillo ha anotado más que el quinteto titular algo que no puede decir todo el mundo. No obstante, deberían pelear por estar en la final de la Conferencia.

Golden State se ha clasificado en un último momento gracias a su tremendo potencial aunque el multitudinario traspaso con Indiana no le ha beneficiado. Eso sí, si en un equipo tienes a B.Davis, Ellis, Richardson, Jackson, Harrington, Biedrins, Barnes, Pietrus, Azoubike… no lo deberías pasar mal. La lástima es que se enfrentarán ante el favorito al título y deberán confirmarse en ganar algún partido en Auckland. Aunque no descartemos sorpresa si no recuerden el Run TMC con Larry Smith como pívot (2.01) ante los Spurs (90-91). De momento Nelson ensaya con Harrington (2.06) como dueño de la zona. Los damnificados han sido los Clippers. Parecían tener los playoffs al alcance de su mano pero una temporada irregular de sus veteranos Cassell y Mobley junto con las pájaras de Kaman no han terminado de consolidar el buen hacer de la campaña pasada. A ver si consiguen pescar algo bueno en el draft.

Los Nuggets finalmente se han clasificado en sexto lugar y podrían tener opciones mínimas ante los Spurs aunque se sigue teniendo la impresión de que es un equipo de egos. La llegada de Iverson destrozó a un buen equipo y JR Smith vuelve a caer al banquillo (lo mismo le sucedió con Chris Paul) cuando antes era un jugador valiosísimo. Si Nené está a tope, Kleiza mantiene su ritmo,Camby no se lesiona, pero sobre todo si Iverson y Carmelo juegan en equipo…veremos unas series igualadas.

Los Lakers se las verán con los Suns en lo que se prevé una eliminatoria cómoda para Phoenix (Kobe puede ganar un partido en LA pero poco más). En liga regular los Suns se impusieron en tres de los cuatro partidos. Los Lakers siguen siendo Kobe, un poco de Odom y para de contar. El buen hacer de Bynum a principio de temporada se ha visto afectado por el regreso de Brown tras su lesión–otro talento desperdiciado. Walton sigue creciendo pero poco a poco y Radmanovic se equivocó al dejar los Clippers.

Conferencia Este

En el Este serán los Pistons quienes partan en cabeza y se las verán con un voluntarioso Orlando. El equipo de la Motown no es el mismo desde que Ben Wallace marchara a la vecina Chicago. Lo intentaron con Nazr Mohamed (pívot defensivo de 2.09) pero no acabó de cuajar. Recuperaron a Antonio McDyess quien parece que en los últimos partidos está demostrando el porqué despertó tantas expectativas hace 11 temporadas. Eso sí, sus múltiples lesiones le han llevado a huir de la zona y ha llegado a desarrollar un tirito desde 5 metros bastante mortífero…pero tampoco puede hacer de Wallace. Los Pistons se aprovecharon de la nula relación entre Webber y los Sixers y se hicieron con el hijo pródigo (fue la estrella de la Universidad de Michigan, los Fab Five). A aportado consistencia dentro de la zona pero es de los que gustan abusar de la versatilidad por lo que en él tampoco tenemos al sustituto de Big Ben. El último gran hombre, Dale Davis, sí podía hacer de Wallace pero tras 15 años de NBA no es el fortachón que destacara en los Pacers. Billoups, Prince, Webber y Hamilton serán sus referencias en ataque, ayudados por Flip Murray, Lindsay Hunter, Carlos Delfino y Jason Maxwell (gran temporada la suya). A esta tremendo plantel se incorpora Amir Johnson un joven que llegó la temporada pasada directamente de high school y que viene de hacer grandes números en la liga de desarrollo (http://www.nba.com/playoffs2007/index.html ). Son candidatos a estar en la final de conferencia.

El número 2 del Este ha ido a parar a manos de los Cavaliers. En un principio no tienen un grandísimo equipo pero han sabido ser más regulares que la mayoría de los equipos de esta conferencia. Lebron James ha hecho un buen año aunque ha estado más comedido en ataque que la temporada pasada y el resto de compañeros ha estado a un buen nivel, destacando Larry Hughes, el lituano Ilgauskas y Gooden. El banquillo también ha respondido y unido a la buena defensa les ha proporcionado una segunda posición que les vendrá de perillas, al menos, para pasar una ronda. Su rival serán unos Wizards que pierden mucho si se lesiona uno de los tres mosqueteros. Hablamos después de ellos.

Toronto ha sido la sorpresa agradable este año en la NBA. Empezó titubeante, con Sam Mitchell en entredicho, y ha finalizado tercero en la carrera del Este. Una vez se acabaron de acoplar Parker, Garbajosa y Bargnani el equipo empezó a rodar casi sólo. Pero la clave, además, ha residido en controlar al impulsivo TJ Ford, dándole más minutos a un gran Calderón, y otorgar a Chris Bosh el papel de estrella. A esto hay que añadir que gente como Humphries, Gram. y Dixon (llegado en el tramo final) han sorprendido gratamente y que Morris Petterson ha aceptado ser más segundón que antes. Si estuviera Garbajosa podríamos hablar de final del Este pero habrá que ser cautos ya que Bargnani llega también de una lesión.

Miami no llegá mal pero este año es poco probable que consiga llegar a las finales de Conferencia. O’Neal no está mal pero ya no es tan decisivo y Mourning llegará cansado ya que ha tenido que jugar muchos minutos por la lesión de Shaq. Su estrella, Wade, tal vez entre los tres mejores jugadores de la liga, también ha atravesado por una grave lesión y no llega fino. Lo bueno es que parece que se hayan recuperado jugadores como Jayson Williams o Antoine Walter. Estos dos jugadores empezaron a ofrecer lo mejor de sí cuando se lesionó Wade. Veremos si mantienen el nivel. Otras dos piezas clave son el rocoso Udonis Hasslem y el francotirador Jason Capono, una de las sorpresas agradables de la liga. El hecho de perder muchos encuentros en la regular season ha derivado en un enfrentamiento con Chicago en primera ronda. Ojo por que no es descabellado que queden eliminados en la que es la mejor eliminatoria de primera ronda. Wade deberá exhibir niveles de MVP.

El quinto lugar y “coco” de todo el Este es para Chicago. Capaz de lo mejor y de lo peor. Tiene un potencial tremendo con gente de altísimo nivel como Ben Gordon, Luol Deng, Andrés Nocioni, Ben Wallace y Kirk Hinrich. Pero a estos se les unen jugadores muy interesantes como el base Chris Duhon, el veterano PJ Brown, los rookies Sefolosha y Tyrus Thomas (gran nivel el demostrado en el último mes) y un Adrian Griffin que está ante su última oportunidad. Tiene juventud, coraje, veteranos con mucho oficio y son letales desde cualquier punto del perímetro.

Difícil lo tendrá New Jersey ante Toronto. La lesión de su center Nenad Krstic mermó las aspiraciones de Jason Kidd y Vince Carter aunque significó el descubrimiento de Mikki Moore, un 2.13 muy delgadito que jugó muy poco hasta el final de octubre y que ha establecido topes interesantes en puntos (24), rebotes (12) y tapones (4). Sin embargo el equipo depende muchísimo del día que tengan Jason Kidd y Vince Carter ya que esta temporada Jefferson se ha estancado, sobre todo debido a sus lesiones. El rookie Marcus Williams, ex estrella de Connecticut, ha sido una buena elección y Cliff Robinson les ayudará en los playoffs . El esloveno Nachbar está ganando enteros por lo que puede ser una gran ayuda desde el perímetro. Complicado pero están mejor que a principios de temporada.

Washington se las verá con Cleveland y aquí tampoco se descartan sorpresas aunque la lesión de Arenas merma y mucho elpotencial de este equipo (Foto www.elmundo.es . Cuando han estado juntos Arenas, Jamison y Butler han sido casi imparables pero ahora la ausencia de la estrella quita fuerza a los capitalinos. Tampoco se sabe si Butler estará presente por lo que Jamison deberá hacer un poco de todo. Del resto de la tropa, destaca el veterano Antonio Daniels, el bueno de Jarvis Hayes (titular hasta que llegó Butler) y la eterna promesa DeSwan Stevenson al que se le llegó a comparar con Michael Jordan cuando estaba en el instituto (http://www.nbadraft.net/profiles/deshawnstevenson.htm ). Ethan Thomas y Haywood deberán hacer el trabajo sucio.

El último lugar ha recaído en Orlando Magic, equipo que maravilló a principios de temporada. En aquel momento Gran Hill estaba más fresco y Dwight Howard sonaba para mejor jugador de la NBA. Pero Gran Hill ha jugado 64 de los 82 posibles y por ahí han caído casi una decena de derrotas. Trevor Ariza lo ha suplido bien y ha empezado a consolidarse en su tercer año, al igual que Darko Milicic, aunque no es el jugador que asombrara a Europa como junior. Como hemos dicho Dwight Howard es su mujer hombre y se ha eregido como el mejor cinco del Este pero a veces da la sensación de que está sólo. Hedo Torkuglu es un jugador de rachas y Jameer Nelson debería pensar en repartir más asistencias (sólo 4 por partido para ser base titular).Keyon Dooling no será nunca la figura que prometía (jugó la final del mundial junior de Portugal contra Navarro, Gasol y cía) pero sigue creciendo, aunque a paso lento. Y poco más: Arroyo mete sus siete puntitos y el ex bombardero de Duke JJ. Reddik ha estado lesionado la mitad de la temporada. Pese a ello, no están mal sus 6 puntos de media en 15 minutos.

Y así está el percal. Eliminatorias más claras en el Oeste y donde se presume más oposición de los débiles será en el Este, donde equipos como Chicago e incluso New Jersey, más difícil pero no imposible, pueden clasificarse en detrimento de Miami y Toronto. En el Oeste, Rockets y Nuggets podrían dar algún susto aunque favoritos son Jazz y Spurs.